La sonda JUICE lista para un largo viaje a Júpiter y sus lunas heladas

La sonda JUICE lista para un largo viaje a Júpiter y sus lunas heladas
La sonda JUICE lista para un largo viaje a Júpiter y sus lunas heladas
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¿Son posibles las formas de vida extraterrestre bajo el hielo? La sonda europea JUICE está lista para un viaje de ocho años en el espacio, con destino a Júpiter y sus lunas heladas, cuyos océanos bajo la bolsa de hielo serían potencialmente habitables.

En la sala limpia de su fabricante Airbus, en Toulouse, el satélite JUICE (misión JUpiter ICy moons Explorer) vive sus últimos momentos en la Tierra. La emoción embarga al equipo de ingenieros, técnicos y científicos que han trabajado durante muchos años en esta misión insignia de la Agencia Espacial Europea (ESA).

Batas blancas y charlotte protectora en la cabeza, por fin pueden revelar a la prensa su “bestia” de 6,2 toneladas, sus 10 instrumentos científicos, su antena de 2,50 metros de diámetro y sus enormes paneles solares que pone a prueba por última vez.

En unos días, la nave espacial se colocará, con las alas plegadas, en su contenedor de transporte, antes de volar a Kourou en la Guayana Francesa, desde donde será lanzada en abril por un cohete Ariane 5.

Como despedida, se ha grabado en el reverso una placa conmemorativa en homenaje a Galileo, el primero en observar Júpiter y sus lunas más grandes, en 1610.

El volcánico Io y sus tres compañeras heladas Europa, Ganímedes y Calisto, fueron “las primeras lunas descubiertas fuera de la nuestra”, explica Cyril Cavel, director del proyecto JUICE en Airbus Defence and Space, mostrando con orgullo una copia de “Sidereus nuncius”. (” el mensajero de las estrellas” en francés) del astrónomo italiano – el primer tratado de astronomía de la historia.

– La Tierra y Venus como catapultas –

Cuatrocientos años después, el hombre se prepara para explorar en profundidad los satélites naturales del gigante gaseoso, poniendo por primera vez en órbita una sonda alrededor de uno de ellos. JUICE también será la primera misión europea en aventurarse en el sistema solar exterior, que comienza después de Marte, el último planeta terrestre.

Habrá que esperar porque el viaje promete ser largo, con llegada prevista para 2031. Y tortuoso, ya que no es posible llegar a Júpiter, situado a 740 millones de kilómetros del Sol, por una trayectoria directa.

Una vez lanzado, JUICE tendrá que usar la asistencia gravitacional de la Tierra, luego ir a buscar la de Venus. “Es como una catapulta que nos da impulso a Júpiter”, explica Nicolas Altobelli, director científico de la misión para la Agencia Espacial Europea (ESA).

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Sus paneles solares de 85 m2 también tendrán que recoger la máxima potencia antes de enfrentarse a temperaturas cercanas al cero absoluto (alrededor de -220 grados).

Una vez allí, la nave y sus 2.000 millones de kilómetros en el reloj deberán encajar en la órbita de Júpiter… tras frenar en total autonomía. “Si la maniobra falla, la misión se pierde”, explica Cyril Cavel.

– Objetivo de Ganímedes –

JUICE estudiará el sistema joviano, volará sobre sus lunas y luego orbitará Ganímedes, que es más grande. Sus cámaras, sensores, espectrómetros y radares intentarán comprender si reúne las condiciones propicias para la vida.

No en la superficie helada, sino 10 o 15 kilómetros más abajo, donde se mueven los océanos líquidos. Un entorno potencialmente favorable a formas de vida primitivas en hábitats profundos, como las bacterias -“no vamos a detectar peces grandes”, subrayó el jefe de la ESA Josef Aschbacher.

Se deben cumplir varias condiciones, entre ellas agua líquida y una fuente de energía, en este caso la de los “efectos de marea” que la gravedad de Júpiter ejerce sobre sus lunas.

Gracias a las señales magnéticas de Ganímedes, JUICE podría determinar si el agua está en contacto con un núcleo rocoso, lo que permitiría que elementos químicos necesarios para la vida, como los nutrientes, “se disuelvan en el agua”, analiza Nicholas Altobelli.

La sonda estadounidense Europa Clipper completará la búsqueda explorando Europa.

Si las dos lunas resultan ser buenas candidatas para la vida, el “siguiente paso lógico” será enviar un módulo de aterrizaje allí. “Es parte del sueño de los científicos”, dice Cyril Cavel, “emocionado” al saber que JUICE “terminará con su vida en la superficie de Ganímedes”.

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