Descubren un exoplaneta similar a la Tierra que puede albergar vida

Descubren un exoplaneta similar a la Tierra que puede albergar vida
Descubren un exoplaneta similar a la Tierra que puede albergar vida

Dos equipos de astrónomos han descubierto un exoplaneta casi idéntico a la Tierra, situado a sólo 40 años luz de distancia. Llamado Gliese 12 b, este nuevo mundo es uno de los más similares a nuestro planeta encontrados hasta ahora y puede estudiarse en detalle con los telescopios actuales.

María Rosa Zapatero, investigadora del Centro de Astrobiología de Madrid (CAB) y coautora del estudio, explicó que “este planeta está a la vuelta de la esquina a escalas astronómicas y tiene una posición muy prometedora respecto a su estrella para albergar vida”. Gliese 12 b orbita una estrella enana roja en la constelación de Piscis, a una distancia que permite la existencia de agua líquida en su superficie, factor crucial para la vida.

El telescopio espacial TESS de la NASA detectó un eclipse en Gliese 12 el otoño pasado, lo que sugiere la presencia de un planeta. Inmediatamente, un equipo hispano-japonés comenzó a analizar la estrella con diversos instrumentos, entre ellos el Muscat 2 en el Teide y el Muscat 3 en Hawaii. También utilizaron los Carmenes de Almería y el IRD de Hawaii para confirmar el hallazgo y calcular la masa del planeta.

Los resultados revelaron que Gliese 12 b tiene un radio similar al 90% del de la Tierra y una masa casi idéntica. Este exoplaneta completa una órbita en aproximadamente 13 días terrestres. Aunque está mucho más cerca de su estrella que la Tierra del Sol, la menor intensidad de la enana roja la sitúa en la zona habitable, con temperaturas superficiales estimadas entre 10 y 41 grados centígrados.

Posible habitabilidad

El astrofísico José Caballero, también del CAB y coautor del estudio, mencionó que “lo único que sabemos de su composición es que probablemente sea rocoso”. Caballero sugirió que Gliese 12 b podría ser un mundo árido y caliente, similar a la Tierra o Venus, con una fina atmósfera de nitrógeno y vapor de agua.

Los resultados completos, firmados por más de un centenar de científicos de varios países, se han publicado en la revista Cartas de revistas astrofísicas. Un segundo estudio sobre Gliese 12 b, realizado por astrónomos británicos y australianos, ha sido publicado en la revista Real Sociedad Astronómica Británica. Según estos estudios, Gliese 12 b es uno de los exoplanetas más parecidos a la Tierra descubiertos hasta la fecha.

La relativa cercanía de Gliese 12 b lo convierte en un objetivo prioritario para el telescopio espacial James Webb de la NASA. En los próximos meses, este telescopio podrá confirmar si el exoplaneta tiene atmósfera y analizar su composición, buscando señales de oxígeno, vapor de agua o dióxido de carbono, que podrían sugerir la presencia de vida.

enanas rojas

Las estrellas enanas rojas, como Gliese 12, son las más comunes en nuestra galaxia, representando el 73% del total. Estas estrellas son ideales para encontrar planetas del tamaño de la Tierra debido a su menor tamaño y masa, lo que facilita la detección de exoplanetas a través de tránsitos y oscilaciones gravitacionales.

María Rosa Zapatero expresó que “no tengo ninguna duda de que hay vida en el universo más allá del sistema solar. Es posible que en Gliese 12 b haya vida.» Sin embargo, también advirtió que la distancia de 40 años luz imposibilita el envío de naves espaciales tripuladas, lo que limita el estudio a observaciones desde la Tierra.

Francisco J. Pozuelos, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), comentó que Gliese 12 b es un “nuevo candidato entre los planetas pequeños y templados”. Aunque la masa del planeta aún no está bien definida, Pozuelos confía en que futuras observaciones con el James Webb aporten más detalles.

Este descubrimiento destaca la capacidad de los astrónomos para identificar y estudiar exoplanetas similares a la Tierra, acercándonos a responder la pregunta de si estamos solos en el universo. @mundiario

 
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