¿Qué pasó y qué ha cambiado? – .

Este día hace un año, Wellington se despertaba en medio del caos. Para aquellos en el albergue Loafers Lodge en Adelaide Rd, ese caos reinaba desde poco después de la medianoche, cuando un incendio mortal comenzó a arrasar el edificio.

Hoy se cumple un año del horroroso incendio que mató a cinco personas y dejó a muchas más desplazadas y sus posesiones destruidas o contaminadas.

Se está celebrando un servicio conmemorativo al amanecer en Newtown, donde habrá una bendición y se descubrirá una placa. También se plantará un árbol kōwhai en memoria de los muertos.

Esta mañana se ha descubierto una placa para recordar a los muertos en el incendio de Loafers Lodge. Foto / Azaria Howell

El incendio se produjo alrededor de las 00.30 horas del 16 de mayo del año pasado. Los residentes de la pensión salieron a la calle, algunos descalzos y en pijama, mientras las llamas saltaban desde un nivel superior del edificio de cuatro pisos.

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“Estaban lamiendo esas ventanas, el doble de altura y hasta el techo”, dijo el residente Simon Hanify en ese momento.

El incendio se produjo poco después de la medianoche. Foto / Angelia Zhang

A las 4 de la madrugada, Hanify dijo que los equipos de bomberos habían bombeado tanta agua al edificio que estaba “cayendo en cascada” por las ventanas, pero el fuego seguía ardiendo. En el punto álgido del incendio, 90 bomberos estaban trabajando para controlarlo.

La testigo Sunnie Chan y su familia se despertaron alrededor de la 1 de la madrugada, provocados por el ruido y los gritos.

“Abrimos el telón y había un incendio total como la luz del día. El incendio estaba en el último piso, había dos incendios en cada extremo, uno que pude ver estaba en el lado de la Reserva de la Cuenca”.

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Cuando llegó la mañana, se advirtió a los residentes de Wellington que mantuvieran las ventanas cerradas debido al riesgo de que el amianto viajara con la brisa. El tráfico quedó paralizado en partes de la ciudad cuando la emergencia cerró una ruta principal a través del concurrido suburbio de Newtown.

Algunos residentes fueron trasladados al hospital mientras que otros fueron trasladados a un centro de evacuación.

La policía y los investigadores de bomberos en el nivel superior de Loafers Lodge mientras buscan el lugar del incendio mortal. Foto / George oído

Posteriormente, la policía pasó dos semanas asegurándose de que todos los que vivían en el albergue estuvieran contabilizados. Se sabía que había 99 personas residentes en el momento del incendio.

Una búsqueda metódica del edificio en los días siguientes, obstaculizada por una gran cantidad de escombros y la inestabilidad del edificio, reveló cinco cadáveres entre las ruinas carbonizadas del albergue.

Más tarde, la policía determinaría que un presunto pirómano había provocado dos incendios en el albergue, uno de los cuales no llegó a convertirse en un incendio total.

¿Quiénes son las víctimas?

Peter Glenn O'Sullivan, de 64 años, murió en el incendio.
Peter Glenn O’Sullivan, de 64 años, murió en el incendio.

Las víctimas fueron Kenneth Barnard, de 67 años, Liam James Hockings, de 50, Peter Glenn O’Sullivan, de 64, Melvin Joseph Parun, de 68, y Michael Wahrlich, de 67, conocido por muchos como Mike el Malabarista.

Un comunicado emitido por la policía en nombre de la familia Hockings decía: “Nos gustaría agradecer a todos por su apoyo y amabilidad en este momento”.

La hermana de Liam Hockings es la presentadora de la BBC Lucy Hockings, y él conoció al ahora primer ministro Chris Hipkins durante su estancia en la universidad, y ambos se unieron a otros activistas para manifestarse contra la privatización de la educación en 1997.

Liam James Hockings, 50 años.
Liam James Hockings, 50 años.

La familia de Kenneth Barnard lo describió como afectuoso y amable.

“Kenneth era nuestro hermano, era un niño divertido, un niño amable que se convirtió en un hombre amable a medida que crecía”, decía el comunicado de la familia.

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“Sus sobrinos y sobrinas lo adoraban.

“Sus llamadas telefónicas siempre eran afectuosas y era muy paciente cuando se burlaban de él, lo que algunos de nosotros hacíamos cada vez que se presentaba la oportunidad.

“Descansa en paz querido hermano, realmente te extrañaremos”.

Melvin Joseph Parun era un abogado de Wellington.
Melvin Joseph Parun era un abogado de Wellington.

La comunidad jurídica de Wellington también compartió recuerdos de Melvin Parun, recordándolo como un abogado penalista amable y excéntrico apasionado por su trabajo.

Parun abandonó el país después de un recurso legal fallido contra la práctica del Tribunal de Apelaciones a principios de la década de 2000 de permitir que los jueces del Tribunal Superior participaran temporalmente en casos del Tribunal de Apelaciones.

El destacado abogado de derechos humanos Tony Ellis describió el caso como “el comienzo de la caída de Mel”.

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La mayoría de los colegas de Parun perdieron el contacto con él después de que se mudó a Australia y no se dieron cuenta de que había regresado a Nueva Zelanda y vivía en Loafers Lodge.

Michael Wahrlich, conocido en Wellington como Mike el Malabarista.
Michael Wahrlich, conocido en Wellington como Mike el Malabarista.

Unas 400 personas también asistieron en persona y en línea al funeral de Michael Wahrlich.

Personas de todos los ámbitos de la vida llegaron a la funeraria de Newtown que albergaba el monumento (músicos callejeros, policías, trabajadores sociales, burócratas gubernamentales, pandilleros) y el alcalde.

Margaret Wahrlich, una de los cuatro hermanos de Mike, dijo que el hombre de 67 años comenzó a hacer malabares cuando era niño, usando naranjas y limones de la cocina.

Su hermano era una persona cariñosa, dijo, que estaría de luto por las otras víctimas del incendio si hubiera sobrevivido.

“Nuestros corazones están con todas las víctimas del incendio. . . Nuestro más sentido pésame para sus amigos y familiares”, dijo.

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Una página de homenaje de Wilson Funeral Home decía que Wahrlich era un conocido artista callejero de Wellington que traía alegría a la vida de muchas personas.

“Lo extrañaremos tristemente por todas las personas que se sintieron animadas por su personalidad feliz y risueña y que les brindaron entretenimiento cuando pasaron junto a él”.

Los servicios de emergencia formaron una guardia de honor a lo largo de un sendero cerca del albergue mientras esperaban que sacaran el primer cuerpo de Loafers Lodge. Foto / George oído
Los servicios de emergencia formaron una guardia de honor a lo largo de un sendero cerca del albergue mientras esperaban que sacaran el primer cuerpo de Loafers Lodge. Foto / George oído

¿En qué etapa se encuentra el caso legal?

El hombre acusado de cobrar cinco vidas en el fatídico ataque incendiario comenzó su recorrido por el sistema judicial exclamando en voz alta su inocencia y despidiendo rápidamente a su abogado.

El hombre, cuyo nombre aún no puede ser identificado, ha expresado desde entonces a través de un nuevo abogado que probablemente se basará en una defensa de demencia cuando vaya a juicio por cinco cargos de asesinato y dos de incendio provocado.

Su juicio con jurado está previsto para finales de este año.

La primera comparecencia del hombre de 49 años en mayo del año pasado, pocos días después del fatal incendio, se llevó a cabo en el Tribunal de Distrito de Wellington. Con una sudadera con capucha negra y haciendo gestos con las manos y movimientos ondulados con los brazos, el acusado pisoteó el banquillo de un lado a otro y le dijo al tribunal que no había cometido el incendio.

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“Alguien más lo hizo”, anunció.

Señaló a su abogado, Doug Ewen, y le dijo que había sido despedido.

La escena afuera de Loafers Lodge después del incendio. Foto / Mark Mitchell
La escena afuera de Loafers Lodge después del incendio. Foto / Mark Mitchell

“Estás despedido, no eres mi abogado”, dijo.

Fuertes represiones han cubierto muchos detalles en sus futuras audiencias. Las supresiones se aplican en parte para proteger sus derechos a un juicio justo.

Su próxima comparecencia ante el tribunal para una audiencia procesal se celebrará a finales de mayo.

¿Qué has cambiado?

El ministro de Edificación y Construcción, Chris Penk, dijo que la pérdida de quienes murieron todavía se siente profundamente un año después de la tragedia.

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En respuesta al incendio, Penk ha priorizado una revisión de las disposiciones de seguridad contra incendios del Código de Construcción.

Esta es la primera revisión completa en más de una década y se centrará en proteger mejor a las personas y las propiedades.

“Los cambios en los usos de la construcción, los materiales de construcción, los métodos de construcción y los riesgos de incendio han evolucionado desde 2012. La revisión identificará soluciones modernas y garantizará que el Código de Construcción sea adecuado para su propósito y esté actualizado”, dijo Penk.

“La revisión considerará las lecciones aprendidas de Loafers Lodge y otros incendios en Nueva Zelanda y en el extranjero, como el incendio de la Torre Grenfell de Londres en 2017, donde 72 personas perdieron trágicamente la vida”.

El Ministerio de Innovación Empresarial y Empleo (MBIE) también ha completado una inspección de pensiones en todo el país que son similares a Loafers Lodge.

Expuso más de 100 problemas, incluidos detectores de humo que no funcionan y sistemas de alarma no monitoreados.

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El escenario del incendio del albergue Loafers Lodge en Newtown, Wellington, el tercer día, 18 de mayo de 2023. Foto / George Heard
El escenario del incendio del albergue Loafers Lodge en Newtown, Wellington, el tercer día, 18 de mayo de 2023. Foto / George Heard

El jefe de entrega y aseguramiento de sistemas de construcción de MBIE, Simon Thomas, dijo que el 87 por ciento de los problemas que descubrieron se han resuelto.

“Hay varias razones por las que un problema no se ha resuelto, incluidos los propietarios de edificios que esperan la experiencia necesaria para realizar la tarea, o que se ha abordado el riesgo inmediato, pero se necesitan acciones de seguimiento para preparar una solicitud para un certificado de aceptación o completar el cronograma de cumplimiento”.

El Gobierno está introduciendo un nuevo delito para los inspectores de construcción negligentes y multas más elevadas para los propietarios que infrinjan las normas.

Los propietarios de edificios que no presenten una Garantía de aptitud para el edificio o no la muestren recibirán una multa de $1000 en lugar de $250.

Un nuevo delito para los inspectores que expidan negligentemente certificados de cumplimiento incluirá multas de hasta 50.000 dólares para un individuo y 150.000 dólares para una persona jurídica.

MBIE también ha dado seguimiento a tres casos de posible incumplimiento de la Ley de Arrendamientos Residenciales, dijo Thomas.

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“Actualmente hay tres evaluaciones en curso como resultado de la operación, en las que están trabajando con los operadores de pensiones para garantizar que cumplan con las obligaciones de los propietarios para con los inquilinos y con los estándares de viviendas saludables. Se han seguido investigando dos evaluaciones debido a la identificación de posibles incumplimientos graves”.

MBIE también ha publicado sistemas de seguridad contra incendios actualizados para edificios nuevos.

Estos incluyen exigir alarmas de humo interconectadas como mínimo en toda una casa residencial y alinear los requisitos de los sistemas de seguridad contra incendios con los últimos estándares de la industria.

Penk dijo que estas acciones demostraron el compromiso del gobierno con la seguridad contra incendios.

“El público puede estar seguro de que nos tomamos el asunto muy en serio y actuamos con decisión”.

Melissa Nightingale es una reportera radicada en Wellington que cubre el crimen, la justicia y las noticias en la capital. Se unió al Herald en 2016 y ha trabajado como periodista durante 10 años.

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Georgina Campbell es una reportera radicada en Wellington que tiene un interés particular en el gobierno local, el transporte y las cuestiones sísmicas. Se unió al Herald en 2019 después de trabajar como periodista televisiva.

 
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