Cómo un lugar en la esquina noreste de Yellowstone obtuvo su nombre morboso.

Hay muchos lugares fantásticamente fatales en el Parque Nacional de Yellowstone, desde piscinas ácidas hirviendo que han disuelto cuerpos hasta elementos térmicos lo suficientemente calientes como para cocinar carne y vida silvestre intratable como osos grizzly, lobos y bisontes.

Incluso con todos los peligros naturales en todo Yellowstone, hay un lugar tan mortal que se ganó el nombre de Death Gulch porque puede ser fatal con solo estar allí.

Cuando el geólogo Thomas Jaggar dirigió un equipo de científicos en Yellowstone en 1897, encontró un barranco empinado lleno de animales muertos. El equipo encontró ocho cadáveres de osos pardos en el lugar que denominaron Death Gulch, junto con alces, conejos, ardillas y varios otros animales.

Basándose en el estado y la densidad de los cadáveres, Jagger supuso que los animales murieron asfixiados, habiendo estado expuestos a una nube de dióxido de carbono y sulfuro de hidrógeno que había llenado el barranco.

“El gas probablemente se genera por la acción del agua ácida sobre las antiguas calizas que se encuentran debajo de las lavas a poca profundidad”, escribió Jagger sobre la región.

“Este gas debe emanar de fisuras en la roca justo encima de los osos, y en las noches tranquilas puede acumularse hasta una profundidad de dos o tres pies en el barranco, asentándose en un estrato pesado y ondulado y probablemente rodando lentamente por el lecho de el riachuelo hacia el valle de abajo”, escribió.

Jagger fue testigo de las dramáticas consecuencias de uno de los muchos peligros letales asociados con las áreas volcánicamente activas. Pero si bien Death Gulch captura la imaginación y decenas de víctimas desventuradas, no es tan mortal como podría sugerir su mórbido apodo.

Muerte condicional

La mayoría de los gases que emanan de las fuentes termales, fumarolas y géiseres de Yellowstone son grandes nubes de vapor de agua, que es inofensivo fuera del intenso calor. El dióxido de carbono y el dióxido de azufre son gases volcánicos letales que también emanan en grandes cantidades.

Si bien ambos gases son incoloros, sólo el dióxido de carbono es inodoro. El dióxido de azufre tiene un distintivo olor a huevo podrido que impregna el aire en casi todas partes del parque.

Mike Polonia, científico a cargo del Observatorio del Volcán de Yellowstone, dijo que el dióxido de carbono y el dióxido de azufre normalmente no representan una amenaza para los visitantes de Yellowstone.

Sólo bajo ciertas condiciones los dos gases se mezclarán formando una nube baja y letal que he llamado “capa de inversión”.

“Ambos gases son más densos que el aire”, dijo. “Cuando está muy tranquilo y frío, y no hay vientos que mezclen el aire, parte de este gas más pesado puede depositarse en las zonas bajas. Si se acumula lo suficiente, puede asfixiar cualquier cosa que se encuentre en la zona”.

Las circunstancias ideales para las capas de inversión mortales son las zonas de baja elevación cerca de zonas geotérmicamente activas en días fríos y tranquilos. Eso significa que, en teoría, grandes franjas de Yellowstone podrían convertirse en barrancos mortales, aunque sólo sea temporalmente.

  • Wahb Springs brota desde debajo de Cache Creek en Death Gulch. (Centro Buffalo Bill del Oeste)
  • Un excursionista no identificado en el área conocida como Death Gulch en el Parque Nacional de Yellowstone en 1963. (Servicio de Parques Nacionales)
  • La parte inferior de Death Gulch en 1897, a la izquierda y hoy. (Popular Science Monthly Volumen 54, Dominio público; Centro de Occidente Buffalo Bill)
  • El cadáver de un gran oso grizzly con punta plateada, que sucumbió a los gases venenosos en el área conocida como Death Gulch en el Parque Nacional de Yellowstone en 1897.
    El cadáver de un gran oso grizzly con punta plateada, que sucumbió a los gases venenosos en el área conocida como Death Gulch en el Parque Nacional de Yellowstone en 1897. (Popular Science Monthly Volumen 54, dominio público a través del Servicio Geológico de EE. UU.)

Flecha izquierda Flecha derecha

Gaseado hasta morir

Polonia dijo que la sombría escena que encontró Jagger en Death Gulch no es exclusiva de Death Gulch. En 2004, se descubrió una escena similar en un barranco en el extremo opuesto del parque.

“Se encontraron algunos bisontes muertos en una zona baja cerca de Norris Geyser Basin”, dijo. “Sucede en Yellowstone y en algunos otros lugares, pero sólo en las condiciones adecuadas”.

Una capa de inversión provocó una muerte humana en la década de 1920. Un trabajador de la construcción estaba trabajando en un pozo cerca de Tower Junction cuando sucumbió a niveles letales de gases a nivel del suelo.

El fenómeno tampoco es exclusivo de Yellowstone. En 1986, entre 100.000 y 300.000 toneladas de dióxido de carbono surgieron del fondo del lago Nyos en Camerún.

Cuando la nube descendió sobre las aldeas de la región, mató a 1.746 personas y 3.500 cabezas de ganado a lo largo de 16 millas.

“Si las condiciones son adecuadas, el dióxido de carbono y el dióxido de azufre pueden acumularse hasta niveles letales”, afirmó Polonia. “Sin duda, es un peligro en las zonas volcánicas”.

Tomando caminos separados

Death Gulch de Yellowstone se encuentra en la esquina noreste del parque, cerca de Soda Butte Creek. La zona puede ser accesible para los excursionistas de travesía, pero eso no significa necesariamente que deban temerla o evitarla.

Jagger y su equipo de campo encontraron Death Gulch en julio de 1897. Polonia especuló que los animales muertos encontrados en el barranco probablemente murieron durante la primavera mientras pastaban en la vegetación baja que mantenía sus cabezas cerca del suelo.

Si alguien entrara hoy en Death Gulch, podría correr un destino similar. Pero, de nuevo, tal vez no.

“Death Gulch recibió su nombre por cómo fue presenciado por primera vez”, dijo Polonia. “No fue porque esa zona pudiera ser más susceptible que cualquier otra. “No es como si cualquier cosa que entrara allí en un momento dado fuera repentinamente superada por el dióxido de carbono”.

Una de las muchas tareas del Observatorio del Volcán de Yellowstone es monitorear la constante emisión de gases volcánicos en todo el parque.

Si alguna vez se formara una nube de inversión, los científicos del observatorio probablemente podrían determinar dónde y cuándo, evitando así una calamidad.

“Las emisiones de gases en Yellowstone son bastante constantes y provienen de muchos lugares diferentes”, dijo. “Sabemos de dónde vienen y cuánto sale, y es constante en el tiempo. No es mucho cuando nos fijamos en el tipo de área por unidad de área que es elevada. Es cuando los gases se acumulan que puede volverse peligroso”.

La parte inferior de Death Gulch en Yellowstone en 1897.
La parte inferior de Death Gulch en Yellowstone en 1897. (Popular Science Monthly Volumen 54, dominio público a través del Servicio Geológico de EE. UU.)

¿Dónde?

Según Polonia, la mayor parte del dióxido de carbono de Yellowstone emana de determinadas zonas termales del parque. Estas son las áreas termales ácidas, como el Volcán de Lodo, ​​a diferencia de Old Faithful y Grand Prismatic Spring.

“Old Faithful y la mayoría de las otras áreas termales tienen una acidez de neutra a ligeramente básica”, dijo. “Los ácidos están más fuertemente asociados con las emisiones de dióxido de carbono”.

Sin embargo, las enormes nubes de gases volcánicos que emanan del volcán de lodo y otras áreas térmicas son ampliamente dispersadas por el aire y el viento. No representan ninguna amenaza para el turista cotidiano de Yellowstone.

Incluso en las zonas donde es más probable que estos gases se mezclen y formen capas de inversión sofocantes, las posibilidades de muerte humana son bajas. Polonia dijo que es poco probable que los turistas encuentren los barrancos mortales más prometedores de Yellowstone.

“Estas áreas no son lugares adonde va la gente”, dijo. “No están a lo largo de los malecones principales ni de las áreas desarrolladas. Y (las capas de inversión) ocurren principalmente en invierno cuando hay condiciones frías y tranquilas. “Simplemente no hay tanta gente en el parque”.

Death Gulch es un recordatorio aleccionador de la mortalidad y las amenazas omnipresentes de los volcanes. A pesar de esto, Polonia no cree que haya que preocuparse mucho por la posibilidad de asfixiarse con gases volcánicos letales en Yellowstone. Tenemos la ciencia de nuestro lado.

“Cuando sucede en Yellowstone, no es un peligro particular para las personas, dado el lugar donde sucede”, dijo. “Esa es una de las muchas razones por las que estudiamos las emisiones de gases en Yellowstone”.

andres rossi se puede llegar a [email protected].

 
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