T Coronae Borealis: Una estrella va a explotar y muy pronto será visible a simple vista

T Coronae Borealis: Una estrella va a explotar y muy pronto será visible a simple vista
T Coronae Borealis: Una estrella va a explotar y muy pronto será visible a simple vista

Como las personas, las estrellas nacen, crecen y mueren. Y lo hacen en eventos que provocan grandes explosiones. Una supernova es la muerte de una estrella supergigante, mientras que una nova deja las estrellas vivas después de brillar con un destello repentino y explosivo. En general, estos eventos pueden ser difíciles de predecir, pero se sabe que al menos 10 sistemas de enanas blancas producen novas periódicamente, cinco de ellos en nuestra galaxia. Este es el caso de T Coronae Borealis (T CrB), situada a unos 3.000 años luz de la Tierra. Sus observaciones históricas indican que explota aproximadamente cada 80 años y ese ciclo está cerca de completarse. Una vez que esto ocurra, será observable a simple vista como una nueva estrella en el cielo nocturno.

Según la NASA, es muy probable que el sistema de dos estrellas T CrB vuelva a generar una gran explosión. La última vez fue en 1946 y algunos astrónomos habían sugerido que volvería a hacerlo entre febrero y septiembre de este año. Sin embargo, otros expertos prefieren no aventurarse a dar una estimación tan cercana. Sumner Starrfield, astrónomo de la Universidad de Arizona que ha observado el comportamiento de la nova, explica sobre la fecha del tan esperado evento: “Podría ser esta noche, este otoño, o podría ser en 2025 o 2026.

No hay forma de determinar cuándo explotará realmente. “Nuestras estimaciones de que lo será pronto se basan en observaciones de su comportamiento justo antes de su explosión hace 80 años”. Javier Armentia, astrofísico y director del Planetario de Pamplona, ​​coincide en no apresurar la previsión: “El comportamiento actual nos da pistas, pero no es posible definirlas”.

Cada vez que aparece una nueva estrella en el cielo se le llama no voy –nuevo, en latín—; aunque en realidad se trata de un evento astronómico que provoca un destello explosivo de una estrella que ya se encontraba allí. T CrB en realidad está compuesta por dos estrellas: una gigante roja y una enana blanca. El segundo es un núcleo estelar denso cuya gravedad atrae el gas de la gigante roja. El gas se acumula en la superficie de la enana hasta que explota en un evento “extremadamente violento”, según describe Armentia. La estrella brilla temporalmente con más intensidad y alcanza la magnitud luminosa de la Estrella Polar. Finalmente, vuelve a la normalidad y el ciclo se repite.

Ver esta nova es una oportunidad única en la vida. La disparidad de tamaño entre las dos estrellas es tan grande que la enana blanca tarda 227 días en orbitar su gigante roja, explica Starrfield. Están tan cerca que la materia expulsada por la gigante roja se acumula cerca de la superficie de la enana blanca. Una vez que la masa, aproximadamente del tamaño de la Tierra, se ha acumulado en la enana blanca (lo que lleva unos 80 años), se calienta lo suficiente como para iniciar una reacción termonuclear descontrolada. Esto provoca una gran explosión, porque “en unos segundos la temperatura aumenta entre 100 y 200 millones de grados centígrados”, detalla este astrónomo.

Una estrella gigante roja y una enana blanca orbitan entre sí en esta animación de una nova.Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA

Una explosión estelar puede manifestarse de forma muy notoria en el espacio. Dependiendo de la magnitud y la distancia, el evento podrá observarse a simple vista o utilizando telescopios caseros. La nova T CrB será observable a simple vista. Si se repite lo ocurrido en su última explosión, será visible durante aproximadamente una semana y el sistema volverá a la tranquilidad en un par de meses: “Lo estaremos observando durante toda su evolución”, explica Starrfield.

Las novas son fenómenos raros, por lo que ambos astrónomos consideran que será una gran oportunidad para ampliar el conocimiento sobre ellas. “No sabemos mucho sobre las novas. “Ahora tenemos datos y tecnología más avanzados que en 1946”, describe Armentia. Y según Starrfield, gracias al gran evento se podrá conocer cuánta energía está involucrada en la explosión, cuánto de ese material es expulsado al espacio, cuál es la composición química de los gases y cómo se produce el big bang.

“¿El gas es expulsado en una enorme nube? ¿O en muchas nubes más pequeñas? son preguntas para las que Starrfield busca respuestas. Se muestra optimista y asegura que habrá más información “que nos sorprenderá”. Gracias a la observación de novas, explica Starrfield, se han encontrado indicios de que parte del material del que se formó el sistema solar podría haberse producido en explosiones de novas. “Estamos bastante seguros de que el litio del sistema solar proviene de explosiones de nova que ocurrieron antes de la formación del sistema solar”, explica. Las novas normales explotan “quizás cada 100.000 años”, añade. Pero las novas recurrentes repiten sus estallidos en un lapso humano debido a una relación peculiar entre sus dos estrellas.

Una imagen conceptual de cómo encontrar T Coronae Borealis.MACETA

Es al menos la tercera vez que la humanidad es testigo de la nova T CrB, descubierta oficialmente por el irlandés John Birmingham en 1866, y luego cuando reapareció en 1946. A la espera de que vuelva a provocar una gran explosión, los astrónomos invitan a familiarizarse con la constelación de la Corona Boreal, o Corona del Norte, que es un pequeño arco semicircular entre la estrella Arturo —una de las más brillantes y fáciles de localizar— y la constelación de Hércules. “Ahí es donde la explosión aparecerá como una nueva estrella brillante”, explican los especialistas de la NASA.

El equipo de Starrfield ha reservado tiempo en el telescopio espacial James Webb observar la erupción, pero este será sólo uno de los muchos ojos que se volverán hacia el brote una vez que comience. No es necesaria una tecnología tan avanzada para presenciar este extraordinario evento una vez que ocurre. La estrella será visible a simple vista durante aproximadamente una semana; y con binoculares, durante un mes. Sólo hace falta salir y mirar la constelación de la Corona Boreal.

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