‘Koleken’, el feroz cazador que reescribe la historia de los últimos dinosaurios

‘Koleken’, el feroz cazador que reescribe la historia de los últimos dinosaurios
‘Koleken’, el feroz cazador que reescribe la historia de los últimos dinosaurios

En 1984, los paleontólogos argentinos hicieron un descubrimiento increíble en el corazón de la Patagonia: encontraron los restos excepcionalmente bien conservados de uno de los dinosaurios más terribles hasta ahora conocido, el carnotauro. Gracias a las protuberancias en forma de cuerno de su cráneo, este ágil animal, de tres metros de altura y entre siete y nueve metros de longitud, acabó convirtiéndose en una auténtica celebridad, hasta el punto de aparecer en documentales como Planeta prehistórico (2022) y en el cine Dinosaurio (2000), Mundo Jurásico: Reino Caído (2018) y Mundo Jurásico: Dominio (2022).

40 años después de aquel enorme descubrimiento, un equipo internacional de científicos acaba de revelar que el carnotauro No estaba solo. Más bien, compartió el área y su presa con otro depredador no menos feroz: koleken inacayali.

“Con una uña nos dimos cuenta a qué familia pertenecía”, explica a SINC el paleontólogo argentino. Diego Pol. «koleken y carnotauro Vivieron en la misma región y más o menos en la misma época, hace 69 millones de años. Quizás los separaron 500 mil años o un millón de años. “Aún no podemos saberlo exactamente”.

Conocido por el descubrimiento de dinosaurio más grande jamás conocidoél Patagotitan mayorumEste científico del Museo Argentino de Ciencias Naturales Bernardino Rivadavia realizó una campaña poco antes del inicio de la pandemia de covid-19 en la formación geológica La Colonia, ubicada en el norte de la provincia de Chubut y conocida como el hogar del carnotauro y el “mini-titanosaurio” titanomachya gimenezi, anunció recientemente. “Sabíamos que era un lugar con mucho potencial”, afirma el investigador. “Nos interesó porque es una zona que esconde los fósiles de los últimos dinosaurios y organismos que vivieron antes de la gran extinción”.

La forma de uno de los huesos que emergió a la superficie reveló su linaje: se trataba de un abelisáurido, la familia de dinosaurios carnívoros más importante de Gondwana, el supercontinente del hemisferio sur que incluía lo que hoy es América del Sur, África, India y Madagascar, Australia y la Antártida. En un momento, los investigadores sospecharon que se trataba de otro individuo de carnotauro. Sólo en el laboratorio se disiparon las dudas.

«koleken Era algo así como un primo de carnotauro», revela el paleontólogo y autor principal de la investigación publicada en la revista cladística. «Probablemente en el mismo tipo de ambiente vivieron varios abelisáuridos compartiendo ecosistema, como ocurre hoy en África donde existen diferentes felinos que ocupan roles de grandes depredadores. “Se trata de especies hermanas o primas, estrechamente relacionadas, especializadas en diferentes hábitos y dietas”.

joven y feroz

La paciente limpieza de los fósiles realizada por técnicos del Museo Paleontológico Egidio Feruglio y su estudio revelaron que este depredador tenía robustas extremidades traseras. Las vértebras indican que la cola era muy rígida, sin mucha flexión. “Pero a diferencia de carnotauro“Este dinosaurio no tenía cuernos prominentes, sino una cresta en la parte superior del hocico”, afirma el paleontólogo italiano. Mattia Baiano del Museo Ernesto Bachman. «Demuestra que los abelisáuridos eran muy diversos. “Pensábamos que estos eran los carnívoros dominantes cuando ocurrió la gran extinción”.

kolekenAdemás, era un poco más pequeño: medía casi cinco metros de largo. El análisis de la microestructura del tejido óseo expuso su edad. “Las marcas de crecimiento conservadas en los fósiles muestran que era un juvenil en el momento de su muerte”, explica. Ignacio Cerda, científico del Instituto de Investigaciones en Paleobiología y Geología de la Universidad Nacional de Río Negro. «Calculamos que tenía unos seis años. No había alcanzado su talla adulta. “El animal murió antes de terminar su crecimiento”.

Aun así, estiman los paleontólogos, este depredador habría tenido la capacidad de atacar y abatir a un dinosaurio herbívoro. “Es posible que fuera más ágil que los adultos, dada la estructura más elegante de sus piernas y el menor peso corporal”, añade. Fernando Novas, coautor de la investigación. Este reconocido científico del Museo Argentino de Ciencias Naturales Bernardino Rivadavia fue uno de los que originalmente estudió los fósiles de carnotauro con el héroe de la paleontología argentina, José Bonaparte.

“Hasta 1985, se pensaba que los tiranosaurios norteamericanos estaban distribuidos uniformemente por todo el mundo”, recuerda. “Desde entonces, supimos que los continentes del sur no estuvieron habitados durante el era Mesozoica por los mismos grupos de dinosaurios que los del hemisferio norte. Quedó claro que los animales que poblaban Gondwana habían seguido caminos evolutivos diferentes. koleken viene a indicarnos que el carnotauro“A pesar de haber sido una superestrella entre los dinosaurios carnívoros, no reinó solo ni cazó lo que quiso en la Patagonia central hace 69 millones de años, sino que compartió su dominio con un pariente más pequeño”, agrega el científico.

El proyecto “El fin de la era de los dinosaurios en la Patagonia” busca comprender los cambios y crisis que se produjeron en el hemisferio sur poco antes de la extinción masiva. / María Agustinho/MEF

Estos depredadores se distribuyeron a “las vacas del Cretácico”, como llama Novas a los titanosaurios, los herbívoros más diversos y abundantes del continente Gondwana durante millones de años, animales de gran tamaño que se ubicaban en la base de la pirámide alimenticia.

«Ellos fueron los que apoyaron a la poblaciones de carnívoros “que habitaron las llanuras patagónicas con otros grupos de dinosaurios herbívoros como ornitisquios, iguanodóntidos y anquilosaurios”, afirma el paleontólogo. “Así como la variedad de presas era variada y abundante, la diversidad de depredadores también era muy alta”.

Los abelisáuridos fueron los depredadores más abundantes durante el Cretácico Superior y se encontraron en todas las regiones del supercontinente gondwana, excepto en la Antártida y Australia. Se conocen especies de la India, el norte de África y Madagascar, aunque América del Sur tiene el mejor registro fósil de este exitoso grupo.

la descripción de koleken Se trató de comparar sus restos con más de 20 especies de abelisáuridos. como el carnotauroeste dinosaurio carnívoro tenía 12 dientes en la mandíbula, a diferencia de otras especies de la familia como aucasaurio (14 o 15 dientes), Ekrixinatosaurio (dieciséis), Majungasaurus (17) y Skorpiovenador (dieciséis). Su pelvis es muy similar a la de carnotauro y, como todos los abelisáuridos, tiene profusa ornamentación en los huesos del cráneo: una superficie rugosa.

antes del final

Sus características físicas no son los únicos rasgos que lo distinguen. Destaca también por su peculiar nombre. En lugar de referirse a algún atributo, más bien rinde homenaje a los pueblos originarios de la región de los que quedan pocos vestigios.

«Buscando cómo llamarlo encontramos en la cultura nativa de la Patagonia central la palabra koleken Qué significa ‘procedente de arcilla y agua“En lengua teushen, una lengua indígena extinta de Argentina”, recuerda Pol. “Nos pareció una descripción muy acertada porque el esqueleto que encontramos es de un animal terrestre que probablemente fue transportado por algún río a lo que era un estero, una laguna costera. en el que se depositaban capas de arcilla en el fondo. “Su cuerpo fue enterrado, lo que permitió la fosilización”.

En el caso del nombre “inacayali”, recuerda Modesto Inacayal (1833-1888), uno de los grandes líderes del pueblo de la Patagonia central. Fue capturado durante la campaña militar conocida como Conquista del Desierto y llevado prisionero al Museo de La Plata donde vivió varios años y fue expuesto. Cuando murió, sus huesos pasaron a formar parte de la colección. En 2014 su cuerpo fue devuelto y enterrado en la provincia de Chubut. “Es una historia trágica de nuestro pasado que debemos recordar”, destaca Pol.

koleken Es la incorporación más reciente a la familia de grandes depredadores del hemisferio sur. Pero, sobre todo, es una nueva pieza de un enorme rompecabezas que se reconfigura constantemente. El descubrimiento, de hecho, forma parte del proyecto “El fin de la era de los dinosaurios en la Patagonia”, una iniciativa financiada por la Sociedad Geográfica Nacional en el que 70 investigadores colaboran para comprender plenamente los cambios que atravesaron los ecosistemas de la región en el último millón de años antes de la extinción masiva.

«El objetivo es explorar y recolectar material vegetal o animal de todos los sitios del Patagonia que geológicamente se acercan a lo que se conoce como Límite Kpg o límite Cretácico-Paleógeno, es decir, el límite que corresponde al impacto de un asteroide hace poco más de 65 millones de años”, explica Baiano. “Y así tener una instantánea general de ese mundo perdido”.

Aún quedan muchas preguntas por responder sobre los últimos años de los dinosaurios. “Hay dos hipótesis vigentes”, añade el paleontólogo italiano especializado en dinosaurios carnívoros o terópodos.

«Se dice que había una gran diversidad de organismos al final del Cretácico y que el meteorito acabó con eso. Mientras que el otro afirma que en realidad la diversidad había ido disminuyendo durante varios millones de años antes de la extinción masiva en la que desaparecieron casi el 70% de los organismos que vivían en el planeta. Varios organismos ya se habían extinguido. Y el meteorito por sí solo habría dado el golpe final. Estas hipótesis se basan en estudios realizados en el hemisferio norte. Esta es la primera vez que se intenta comprender manera multidisciplinaria “Lo que estaba pasando en esta región del planeta antes de la gran extinción”.

 
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