ExoMars 2028 y LightShip – .

Actualmente hay dos sondas europeas en órbita marciana, la veterana Mars Express, lanzada en 2003, y ExoMars TGO, lanzada en 2016 en colaboración con Rusia. El programa de exploración marciana de la Agencia Espacial Europea (ESA) sufrió un duro revés en 2022 a consecuencia de la guerra en Ucrania. La misión ExoMars 2022 fue cancelada pocos meses después de su despegue tras la ruptura de las relaciones entre la ESA y Rusia por la invasión de Ucrania. Rusia fue la encargada de lanzar y construir la etapa de descenso que debía colocar al rover Rosalind Franklin en la superficie marciana. Desde entonces, el programa Marte de la ESA se ha centrado en la misión MSR de la NASA para traer muestras del rover Perseverance a la Tierra.

Rosalind Franklin en Marte (ESA).

En el marco de MSR, la ESA tuvo que encargarse de la construcción de un rover y un brazo robótico (STA) para la sonda SRL (Módulo de aterrizaje de recuperación de muestras), así como el orbitador ERO (Orbitador de retorno europeo) para traer las muestras desde la órbita de Marte a la Tierra. Sin embargo, la NASA ha paralizado el desarrollo de la misión MSR y actualmente está buscando alternativas para evitar los sobrecostes del proyecto. Y algunas de las propuestas que ya se han presentado implican un papel mucho menor para la ESA. En definitiva, dentro de un par de años, el programa Marte de la ESA se ha quedado, o podría quedarse, sin sus principales misiones. ¿Está todo perdido? No, la ESA resiste y avanza.

Rosalind Franklin tendrá que utilizar una etapa de descenso fabricada en Europa (ESA).
El espectrómetro infrarrojo Enfys de ExoMars reemplazará al espectrómetro ruso ISEM (UCL) original.

Por un lado, y tras un periodo de indecisión, los países socios de la ESA han redoblado esfuerzos para lanzar finalmente el rover Rosalind Franklin, ahora con una etapa de descenso de fabricación europea. El 9 de abril, la ESA anunció la cesión de un contrato de 522 millones de euros a Thales Alenia Space para este fin. Si la agencia consigue conseguir todos los fondos previstos, algo que no está nada claro, el rover despegaría a finales de 2028, aunque no sería una misión completamente europea, ya que ahora contaría con la ayuda de la NASA. El que podría ser ExoMars 2028 utilizaría un Falcon Heavy de SpaceX y pondría a Rosalind Franklin en la superficie de Marte en octubre de 2030 (el retraso se debe a la necesidad de evitar la temporada de tormentas de polvo marcianas). La NASA también contribuirá a la misión con motores hipergólicos para la etapa de descenso y calentadores de plutonio-238 (RHU) para el rover, que le ayudarán a sobrevivir a las gélidas noches marcianas (originalmente, Rusia debía suministrar el RHU). Rosalind Franklin será así el cuarto rover marciano propulsado por energía solar y equipado con calentadores de plutonio. Los anteriores fueron los rovers de la NASA Sojourner, Spirit y Opportunity; El rover chino Zhurong fue el primer, y hasta ahora el único, rover de energía solar que no llevaba RHU (y desafortunadamente no resultó tan bien).

Programa Terrae Novae de la ESA para la Luna y Marte (ESA).

En este sentido, Rosalind Franklin ha dado un auténtico giro de 360º en su desarrollo, porque no olvidemos que la misión comenzó como un proyecto en colaboración con la NASA. Sin embargo, Estados Unidos abandonó a sus socios europeos al considerar que no valía la pena participar en una misión en la que la NASA no tenía el liderazgo (además de problemas presupuestarios). La ESA recurrió a Rusia para hacer avanzar el proyecto y pudo lanzar ExoMars 2016 (ExoMars TGO). Desafortunadamente, el lanzamiento de Rosalind Franklin se retrasó de 2018 (ExoMars 2018) a 2020 (ExoMars 2020) y luego a 2022 (ExoMars 2022), para, como vimos, cancelarse en el último minuto. Ahora la ESA vuelve a buscar colaboración con la NASA, aunque de forma más modesta, para resucitar el proyecto.

LightShip es el nuevo proyecto de la ESA para Marte (ESA).

Además, la ESA lanzará próximamente otra propuesta para la exploración de Marte: la sonda LightShip Martian, un orbitador destinado a servir de relevo de comunicaciones para otras sondas de superficie, como los rovers Curiosity, Perseverance o Rosalind Franklin (sin embargo, ExoMars TGO será el barco que se encargará de retransmitir de forma prioritaria los datos del rover europeo). En este sentido, su papel es muy importante tanto para la ESA como para la NASA, ya que las naves tradicionalmente encargadas de esta tarea son cada vez más antiguas y pueden fallar en cualquier momento. Por otro lado, LightShip deberá prestar servicios de navegación a misiones de superficie y demostrar la tecnología asociada a los sistemas de propulsión eléctrica (motores de plasma o de iones) que llevarán otras sondas como, por ejemplo, la ERO. Gracias a este sistema de propulsión, LightShip también se presenta como un remolcador marciano que llevará otra sonda a una órbita marciana a 500 kilómetros de altitud. Esta sonda pasajera, que podría ser de la NASA u otra agencia, se dedicaría a fotografiar la superficie en alta resolución, tomando el relevo del MRO.

La ESA quiere colocar cargas útiles de hasta 20 toneladas en la superficie marciana a partir de 2040 (ESA).

LightShip será el primer elemento de una red de comunicaciones y navegación similar al proyecto Moonlight, pero en Marte en lugar de alrededor de la Luna. LightShip se encuentra en las fases iniciales de desarrollo, por lo que habrá que esperar a los próximos meses para ver cómo su diseño y objetivos se hacen realidad. Como objetivo a largo plazo, a partir de 2040 la ESA quiere poder aterrizar con precisión cargas útiles pesadas de hasta 20 toneladas en la superficie de Marte, sin duda con vistas a apoyar posibles misiones tripuladas. Como siempre ocurre, esperemos que la financiación esté a la altura de los objetivos. No en vano, el rover Rosalind Franklin merece rodar por la superficie del planeta rojo lo antes posible.

El pasado que nunca existió: la etapa de descenso del Kazachok ruso ya no llevará al rover Rosalind Franklin a Marte (ESA).
 
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