Asteroide Bennu, superviviente de la corteza de un mundo oceánico – .

Asteroide Bennu, superviviente de la corteza de un mundo oceánico – .
Asteroide Bennu, superviviente de la corteza de un mundo oceánico – .

El estudio de una pequeña parte de las muestras de 121 gramos recuperadas del asteroide Bennu por la misión OSIRIS-REx de la NASA ha llevado a un descubrimiento tan sorprendente como inesperado. Muchos de los fragmentos recuperados de la corteza del asteroide contienen minerales que indican el pasado acuoso del mundo del que procede.

En concreto, el trabajo de investigación que ahora se publica, dirigido por el investigador principal de la misión, Dante S. Laureta, y Harold Connolly, demuestra la presencia de fosfatos y otros minerales de alteración acuosa prolongada en las rocas recuperadas.

Una pequeña fracción de la muestra de Bennu que trajo la misión OSIRIS-REx de la NASA, mostrada en imágenes de microscopio. El panel superior izquierdo muestra una partícula oscura de Bennu, de aproximadamente un milímetro de tamaño, con una capa exterior de fosfato brillante. Los otros tres paneles muestran vistas aumentadas progresivamente de un fragmento de la partícula que se desprendió a lo largo de una veta brillante que contenía fosfato, captada por un microscopio electrónico de barrido.
Lauretta y Connolly et al. (2024)

Embriones planetarios bien hidratados

Los primeros días del sistema solar estuvieron marcados por el crecimiento de los llamados planetesimales a partir de materiales que se condensaron alrededor del Sol hace unos 4.565 millones de años.

La colisión entre estos primeros bloques dio lugar a la formación de cientos de embriones planetarios, algunos de los cuales se hidrataron y dieron lugar a cuerpos planetarios ricos en agua.

Sin embargo, la gran mayoría de estos embriones planetarios fueron destruidos en colosales impactos que dieron lugar a la formación de los cuatro planetas rocosos de nuestro sistema solar. Quizá unos pocos tuvieron la suerte de estar situados en rincones menos expuestos a grandes impactos, como podría ser el caso del asteroide más grande del sistema solar, Ceres. De hecho, este gran asteroide contiene más agua que nuestro propio planeta y es un futuro objetivo astrobiológico.

Las muestras de Bennu contienen fosfato de sodio y magnesio, lo que fue una sorpresa para el equipo de investigación porque no se había identificado con los datos de teledetección recopilados por OSIRIS-REx. Este tipo de minerales se encuentran en la corteza oceánica de la Tierra y son característicos de los mundos oceánicos. Por lo tanto, su presencia en las rocas traídas de Bennu sugiere que este pequeño asteroide puede haberse desprendido de un mundo oceánico primitivo que ya no existe.

El asteroide Bennu es un montón de rocas con un eje mayor de 565 metros, visto aquí desde una distancia de 80 km por la misión OSIRIS-REx.
NASA/Goddard/Universidad de Arizona, CC BY-SA

De hecho, un estudio reciente de la dinámica orbital de Bennu y también del asteroide Ryugu sugiere que ambos asteroides, cuyas muestras han sido devueltas por las misiones OSIRIS-REx y Hayabusa 2 respectivamente, deben provenir de una familia extendida asociada al asteroide 142 Polana, de unos 55 km de diámetro.

Estos cúmulos de múltiples objetos, probablemente producidos por la catastrófica ruptura de un cuerpo principal más grande, suelen aparecer en ciertas regiones del cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter. Las familias de asteroides son evidencia tangible de que cuerpos más grandes han sido destrozados por impactos colosales a lo largo de los eones.

Estos asteroides remanentes, cuerpos muy oscuros que reflejan menos del 5% de la luz que reciben del Sol, son el resultado de la caída de meteoritos conocidos como condritas carbonosas, algunos de los cuales están hidratados, por lo que su detección temprana es un desafío para los programas de búsqueda de asteroides.

De hecho, no olvidemos que Bennu es uno de los asteroides estudiados por el programa SENTRY de la NASA por sus futuros encuentros cercanos con la Tierra a finales del próximo siglo, aunque su evolución dinámica no supone ningún riesgo a corto plazo.

La relevancia de las misiones de retorno de muestras

No cabe duda de que el material recuperado por la sonda OSIRIS-REx es clave para desentrañar los procesos de hidratación iniciales de los primeros mundos que se formaron en el sistema solar. Pero también puede aportar pistas sobre las propiedades catalíticas de los compuestos orgánicos que los minerales prístinos que forman estas rocas pueden haber aportado al surgimiento de la vida en la Tierra.

La cápsula de retorno de muestras de la misión OSIRIS-REx de la NASA se ve poco después de aterrizar en el desierto, el domingo 24 de septiembre de 2023, en el Campo de Pruebas y Entrenamiento de Utah del Departamento de Defensa. La muestra fue recolectada del asteroide Bennu en octubre de 2020 por la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA.
NASA/Keegan BarberCC BY-SA

Pero además, el análisis de las rocas recuperadas de la superficie del asteroide Bennu nos recuerda la importancia de desarrollar este tipo de misiones de retorno de muestras, sin esperar a que lleguen por sí solas a nuestro planeta. Sobre todo porque algunos de los minerales que contienen podrían no sobrevivir al tránsito de millones de años que tendría que recorrer la roca en el espacio hasta llegar a nuestro planeta, ni a la ablación y desaceleración que sufriría esta roca en la atmósfera terrestre, lo que le haría perder la mayor parte de su masa inicial.

 
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